Tenerife es la mayor y la más codiciada de las islas Canarias. La isla, conquistada con grandes esfuerzos por la corona de Castilla a finales del siglo XV tras una serie de campañas dirigidas por el adelantado Alonso Fernández de Lugo, se convirtió pronto en un lugar de paso necesario en el comercio atlántico. Las flotas de Indias paraban en Canarias de camino a América y casi siempre hacían escala en Tenerife, que gozaba de buenos puertos naturales y en su interior se encontraba San Cristóbal de La Laguna, capital y ciudad principal del archipiélago, situada en altura y a cierta distancia de la costa para evitar ataques desde el mar.

Las Canarias, como ya vimos en una ContraHistoria de hace un par de años, fueron desde el principio objetivo predilecto de corsarios británicos, holandeses y franceses que merodeaban por el océano cercano al archipiélago tratando de capturar la flota del tesoro que regresaba de América cargada de oro y plata. Estos piratas a menudo se dejaban caer por las costas canarias con intención de saquear todo lo que encontrasen a su paso. Las Canarias estaban bien defendidas por los propios canarios, que combatieron con gran valentía y arrojo los ataques piratas, pero estas expediciones no tenían ni la intención ni la capacidad de arrebatar el archipiélago a la corona española. Para eso hacía falta algo más, había que tomárselo muy en serio y organizar el asalto con gran cuidado.

A eso mismo se afanó el Reino Unido entre los siglos XVII y XVIII. Las Canarias, y más concretamente Tenerife, les interesaban mucho por su ubicación geográfica y por la riqueza que ofrecían las islas grandes. El primero de estos asaltos fue el del almirante Robert Blake en 1657 que quiso capturar la flota de Indias que había buscado abrigo en Santa Cruz de Tenerife. El inglés consiguió hundir los navíos españoles, pero ya se había descargado la plata proveniente de América por lo que tuvo que volver con las manos vacías. Medio siglo más tarde, en 1706, durante la guerra de sucesión española, trece navíos al mando de John Jennings se dirigieron a Tenerife con intención de hacerse con ella. Trataron de desembarcar, pero las baterías costeras dispararon, por lo que se vieron obligados a cambiar de táctica. Informaron a los tinerfeños de que Felipe de Anjou había perdido la guerra en la península y que, por lo tanto, debían jurar lealtad al archiduque Carlos de Habsburgo. El corregidor de Tenerife, José de Ayala, se negó enviando un mensaje a Jennings que decía que “si Felipe, nuestro rey, lo hubiera perdido todo en la Península, estas islas le seguirían siendo fieles”. Jennings, cuya escuadra era de pequeño tamaño, decidió no volver a intentarlo y regresó a Europa.

El asalto final sobre Tenerife se produjo un siglo más tarde, en julio de 1797, el día de Santiago exactamente. Aprovechando el bloqueo que la armada británica había impuesto a las costas peninsulares, el almirante Horatio Nelson navegó hasta Tenerife para apoderarse de la isla al mando de una gran flota. Al ser avistada por las defensas costeras el general Antonio Gutiérrez de Otero organizó la defensa de la isla. Los ingleses desembarcaron en Santa Cruz, pero fueron rechazados tras un heroico combate por las calles de la ciudad. El propio Nelson perdió el brazo derecho cuando se abría camino en una barca de desembarco para dirigir las operaciones. El fracaso inglés fue absoluto, tras perder un barco y a centenares de hombres tuvieron que rendirse y volver por donde habían venido.

Desde entonces la ciudad de Santa Cruz de Tenerife se precia de haber derrotado tres veces a Inglaterra, por eso en su escudo junto a la cruz de Santiago figuran tres cabezas de león en recuerdo de los tres almirantes británicos (Blake, Jennings y Nelson) que intentaron en balde conquistar la ciudad. Pues bien, para hablar sobre estos tres asaltos nos acompaña hoy en La ContraHistoria un viejo amigo del programa, Carlos Pérez Simancas, que es canario y que conoce bien estas tres historias.

Bibliografía:

– “Inglaterra derrotada” de Álvaro Van den Brule – https://amzn.to/3ApCnsF
– “Fortificaciones de la isla de Tenerife” de Miguel Ángel Noriega Agüero – https://amzn.to/3tEBybE
– “Héroes y testigos de la derrota de Nelson en Tenerife – Juan Carlos Cardell Cristellys – https://amzn.to/3hFtODw
– “Nelson: The Sword of Albion” de John Sugden – https://amzn.to/3EGG4Np

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